韓 이어 中도 집안싸움…총성 없는 '배터리 전쟁'

'1위' CATL '

 

[더구루=오소영 기자] 전기차 배터리 시장을 장악하기 위한 다툼은 중국도 예외가 아니었다. 중국 최대 배터리 회사인 CATL이 '6위' 타펠 뉴에너지 테크놀로지(Tafel New Energy Technology·이하 타펠)에 '200억원'대의 특허 침해 소송을 냈다.

 

이보다 앞서 LG화학과 SK이노베이션은 국내·외에서 6건의 소송을 진행 중이다. 한국에 이어 중국에서 공방이 벌어지며 배터리 전쟁이 전 세계로 확대되는 양상이다.

 

◇'CATL-타펠' 中 배터리 공방 '서막'

 

28일 업계에 따르면 CATL은 중국 푸저우시 중급인민법원에서 타펠을 상대로 특허 침해 소송을 진행하고 있다. 해당 법원은 지난 1월 CATL의 제소를 받아들였다. 중국 기업들끼리 배터리 소송을 진행하는 건 이번이 처음이다.

 

CATL이 문제 삼은 특허는 배터리 충·방전 과정에서 내·외부 압력의 균형을 유지해 폭발을 방지하는 방폭 밸브 관련 기술이다. 배터리 안전성과 밀접한 기술로 CATL은 타펠이 자사 특허를 무단으로 사용해 막대한 손해를 입었다고 지적했다. 소송 비용만 약 1억2000만 위안(약 207억원)에 이른다.

 

타펠은 지난 21일 성명서를 내며 혐의를 부인했다. 타펠은 "지적재산권을 침해할 의사가 없다"며 "CATL의 소송 결정을 존중하며 건전한 시장 경쟁이 산업 발전의 원동력이라는 데 동의하지만 사실에 근거해 합법적으로 이익을 보호하고자 법을 활용해야 한다"고 비판했다.

 

◇中 '1위' CATL, '6위' 타펠에 선전포고한 '속사정'

 

CATL이 타펠을 상대로 소송을 제기하면서 업계는 그 배경에 주목하고 있다. CATL은 중국 배터리 업계의 선두이지만 타펠은 2014년 중국 남경에 설립돼 이제 걸음마를 뗀 기업이다. 현지 최대 업체가 몸집과 역사 모두 격차가 나는 기업을 상대로 막대한 비용을 들여 소송을 제기하는 데에는 단순한 특허 침해를 넘어 다른 의도가 숨어있다는 분석이다.

 

무엇보다 배터리 시장이 커지고 많은 기업이 진출하며 CATL이 위기감을 느꼈다는 게 업계의 중론이다. 정부의 보조금 축소와 경기 침체 여파로 중국 시장은 갈수록 쪼그라들고 있다. 시장조사기관 SNE리서치에 따르면 중국 전기차 배터리 탑재량은 작년 8월부터 12월까지 5개월 연속 줄었다.

 

수요가 줄어든 가운데 후발 업체들의 추격은 CATL로서 부담이다. 더구나 보조금이 축소되면서 글로벌 배터리 회사들이 중국에서 탑재량을 늘리고 있다.

 

CATL은 올 들어 전 세계 배터리 시장에서 부진한 모습을 보이고 있다. CATL은 지난 1월 1594MWh의 탑재량을 기록해 일본 파나소닉(2017MWh)과 LG화학(1671MWh)에 이어 3위를 기록했다. 지난해 줄곧 선두를 차지한 것과 대조적이다.

 

CATL이 부진한 사이 타펠은 빠르게 성장했다. 1월 중국 시장에서 배터리 설치량 상위 7위 업체에 올랐고 2월에는 6위로 순위가 뛰었다. 타펠의 성장 속에 위협을 느낀 CATL이 특허권 보호를 명목으로 소송을 걸며 사전에 추격을 차단했다는 분석이다.

 

◇LG·SK '맞고소'…1년 넘긴 '다툼' 

 

배터리 업체 간 경쟁이 치열해지면서 자국 기업끼리 소송을 벌인 건 비단 중국만의 이야기는 아니다. LG화학과 SK이노베이션은 1년 넘게 법정 공방을 벌이고 있다.

 

LG화학은 작년 4월 미국 국제무역위원회(ITC)와 델라웨어주 연방 법원에 영업비밀 침해를 이유로 SK이노베이션을 제소했다. 이어 6월 서울지방경찰청에 '산업기술 유출방지 및 보호에 관한 법률 위반' 혐의로 SK이노베이션 인사 담당 직원 등을 형사 고소했다. 9월에는 미국 ITC와 델라웨어주 연방 법원에 특허 침해 소송을 냈다.

 

SK이노베이션도 명예훼손 손해배상 소송과 특허 침해 소송으로 맞섰다. 10월에는 서울중앙지방법원에 소 취하와 손해배상 청구 소송을 제기했다.

 

이 중 영업비밀 침해 소송에 대해선 SK이노베이션의 조기 패소 판결이 내려졌다. 미국 ITC는 지난달 LG화학이 요청한 조기 패소 판결을 승인하는 '예비결정(Initial Determination)'을 내렸다.

 







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